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D’où vient le terme “mainstream” ?

On entend souvent parler d’économie “mainstream” pour désigner les économistes non-hétérodoxes. Mais quelle est l’histoire de ce terme ?

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Dans un précédent article, j’avais discuté de l’idée que les termes “mainstream”, “néoclassique” et “orthodoxe”, souvent utilisés de manière interchangeable, ont en réalité des sens très différents :

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En réponse à cet article, Béatrice Cherrier m’avait fait remarquer sur Twitter que l’on pouvait compléter par un peu d’histoire, en s’interrogeant sur l’origine historique de ce terme. Elle m’a alors pointé vers un article publié sur son blog où elle spécule que Paul Samuelson pourrait en être à l’origine.

Économiste ayant réalisé l’essentiel de sa carrière académique après la Seconde Guerre Mondiale, Paul Samuelson a considérablement influencé la science économique – y compris jusqu’à aujourd’hui, et ce dans un nombre absolument considérable de domaines. Il a été récompensé par la Médaille Bates en 1947 et a obtenu le Prix Nobel d’économie en 1970.

Paul Samuelson | Wikiwand

Paul Samuelson | Wikiwand

Paul Anthony Samuelson est un économiste américain, prix Nobel d’économie en 1970 et chef de file de l’école qu’il appela la « synthèse néo-classique », qui entendait reprendre à son compte à la fois les théories de Keynes en macroéconomie et les enseignements néoclassiques en microéconomie.

www.wikiwand.com/fr/Paul_Samuelson

Deux contributions de Paul Samuelson vont nous intéresser. La première est l’édition d’un manuel d’introduction à la science économique, publié en 1948 : Economics. Il y enseigne une science économique fondée sur l’usage des mathématiques plutôt que sur une analyse historique plus “littéraire”1Une opposition faisait rage à ce sujet à l’époque, opposition qui a été remportée par Samuelson.. Ce manuel aura influencé un nombre considérable de chercheurs et aura été réédité pendant des décennies.

La seconde contribution est la synthèse néoclassique, où Samuelson exprime dans un cadre unifié certaines idées néoclassiques et certaines idées issues de Keynes.

Economics contenait un arbre généalogique des principaux économistes de l’histoire. Dans l’article publié par Béatrice, on voit cet arbre évoluer au cours des éditions de l’ouvrage, jusqu’à l’apparition du terme “mainstream economics” dans la 5ème édition publiée en 1961.

Par ce terme, Samuelson désignait la science économique basée sur la synthèse néoclassique et postérieure. En 1985, l’arbre évoluera à nouveau et “mainstream economics” deviendra “modern mainstream economics“.

Bien que l’usage du terme “mainstream” soit attesté chez Samuelson, est-ce lui qui en a popularisé l’usage au sein de la profession ? Il faudra conduire des recherches complémentaires pour en avoir une idée.

Bonjour, c’est Olivier du Signal Économie

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